科学家发现"迷失大陆" 大部分被埋在(2图)
2017-02-20
编者按:地球上的所有陆地板块曾经都属于“超级大陆”——盘古大陆。从3亿年前,盘古大陆开始分崩离析,成为现在的样子。如今,科学家们认为他们找到了曾经属于它的一块碎片——莫里茨大陆(Mauritia),它正被埋在印度洋的海床之下。



2015年,研究人员来到马达加斯加群岛东部的毛里求斯岛,研究当地的火山岩。在那里,他们发现许多不同寻常的东西,比如嵌在岩石中的古老锆石晶体,它们的时间可追溯到30亿年前,比毛里求斯岛上最新的火山岩古老300倍。如此古老的晶体只能源自地球上古老的大陆,但毛里求斯周围没有任何大陆,完全被无边无际的大海包围。

然而,依然有一个地方是研究人员需要探查的。他们认为,这些奇怪的晶体可能来自被遗忘的大陆,而这个大陆正被埋在毛里求斯岛下面。研究领导者、南非约翰内斯堡的威兹沃特斯兰德大学地质科学教授刘易斯·阿什瓦尔(Lewis Ashwal)说:“这个令人兴奋而又出人意料的结果,只能意味着有一块古大陆埋在毛里求斯岛年轻火山的下面。”他认为,这个迷失大陆曾横跨在印度洋上,最后被强大的地质力量撕碎,并沉入海底。

毛里求斯岛下面隐藏有迷失大陆的想法是阿什瓦尔2013年首先提出来的。在该岛的沙滩上,阿什瓦尔和他的队友们发现微小的锆石晶体。这些晶体如此古老,接近20亿年,这引起了他们的怀疑。但是反对者认为,这些微观晶体可以无数种方式被冲上任何海滩。而阿什瓦尔等人的问题是,它们无法证明这些驳斥是错误的。

怀疑论者认为,也许来自非洲的原始晶体黏在鸟羽上,然后偶然掉在地上。阿什瓦尔说:“许多科学界的怀疑论者质疑我们的发现,因为他们觉得海滩上的锆石很可能是被风力、洋流、鸟类、汽车轮胎或是人类的鞋子带来的。”但是在岛上的岩石中发现锆石晶体后,阿什瓦尔坚信可以让怀疑论者闭嘴。

毛里求斯岛被火山岩所笼罩,从地质角度上看,这里的火山岩相当年轻,只有900万年。然而令人感到奇怪的是,锆石晶体却又如此古老,并镶嵌在最新的火山岩中。阿什瓦尔对于这些锆石的出现,有个全新的想法。900万年前,当火山岩浆渗透出地幔时,曾流经被埋在水下的迷失大陆然后才喷出地表,喷出随处可见的熔岩。锆石晶体很难融化,为此随着火山岩被喷出地表。自此之后,它们显露在沙滩上,静静地等待科学家们揭示莫里茨大陆的秘密。



图:在毛里求斯岛火山岩表面之下,可能是迷失大陆莫里茨大陆的遗骸。这个大陆可能很长、很薄,面积约有906平方公里

发现被埋在海底的迷失大陆本身就让人痴迷不已,同时也更好地揭示出地球过去所处的“多事之秋”,因为在历史的长河中,大陆之间经常会发生碰撞和分离。阿什瓦尔指出,超级大陆“冈瓦纳”(Gondwana)曾经由非洲、印度、马达加斯加、澳大利亚以及南极洲组成。大约在2亿年前,它开始分崩离析,就像索马里、埃塞俄比亚、肯尼亚以及坦桑尼亚正从今天的非洲分离那样,目前的东非大裂谷将来很可能会形成海洋。

当冈瓦纳古陆分崩时,将我们现在熟悉的大陆推送到当前的位置,而且其分离似乎并不太彻底。阿什瓦尔解释称:“我们的发现显示,大陆崩离比我们此前想象的更为复杂和混乱,可以形成各种规模的大陆框架,它们分散在海底各处。”作为迷失大陆,莫里茨大陆可能只是更大古陆的碎片。

当然,并非所有这种混乱崩离的碎片都会消失。在沉入海底之前,莫里茨大陆可能曾与马达加斯加相连。阿什瓦尔将在毛里求斯发现的古锆石与其他地方的锆石进行对比,比如印度或非洲,发现其与马达加斯加岛上的锆石年代最为匹配。

任何人宣称发现长期消失的陆地,肯定会引起很多人的怀疑。但在莫里茨大陆的发现中,这种怀疑却相当少。美国凡德比特大学的地球科学专家卡尔文·米勒(Calvin Miller)表示:“我相信阿什瓦尔等人的发现。这些古老的锆石晶体预示着,它们肯定来自真正古老的大陆。”但是米勒也谨慎地质疑,锆石如何能够嵌入如此年轻的火山岩中?他表示,阿什瓦尔指出融化的岩石携带这些晶体穿过古代地壳的说法并非天衣无缝,但那却是他最喜欢的解释。

现在还不清楚迷失大陆有多大面积埋藏在毛里求斯岛的下面。威斯康星大学麦迪逊分校的地质科学专家约翰·瓦利(John Valley)解释称:“他们发现古老的晶体被更年轻的火山岩包裹着,但他们还未发现更古老的岩石。”尽管这些晶体为古老大陆被埋在水下提供了重要证据,但其多大面积埋在水下依然不清楚。它可能是被埋没在海底的巨大大陆,也可能是少量的锆石晶体。

但是无论莫里茨大陆被埋在毛里求斯岛水下5000米到9000米深的主体有多大,阿什瓦尔都认为,莫里茨的大部分处于印度洋海底,并与其他的浅滩、山脊相连。无论如何,我们至少知道它就在那里。阿什瓦尔说:“并非每天都能发现新的大陆碎片,尽管这块大陆被埋着,我们也依然无法看到或触摸它。”
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